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10万亿美元商机,贝佐斯和微软争相押注核聚变

第一财经 2019-03-07 18:03:52

安全、零污染的未来能源,不难理解贝佐斯等大佬为何都愿意砸重金一探这个领域的商业化前景。

近日,亚马逊创始人贝佐斯、美国科技巨头微软等都在争相押注一家初创企业,这家名为通用聚变(General Fusion)的企业到底有何来头?

通用聚变创始于2002年,在硅谷相当低调,目前为止没有快速增长的用户和营收,但这家公司立志于通过核聚变,改变未来人类能源结构的概念吸引了各路大佬的目光。

通用聚变只是众多尝试在核聚变领域商业化的公司之一。根据咨询机构Crunchbase的数据,目前,如贝佐斯、Cenovus能源公司等已累计对通用聚变公司投入了约1.27亿美元,与此同时,其他类似于通用聚变的二十多家核聚变初创公司,已获得了来自政府和大型公司项目的数十亿美元资金。

何方神圣?

2002年,当时40岁的物理学家拉伯格(Michel Laberge)辞去了一家镭射激光公司报酬丰厚的职位,毅然投身于一个全新的商业领域:核聚变开发。目前,拉伯格是通用聚变公司的首席科学家。

作为物理学家,拉伯格对于核聚变的概念并不陌生,之所以投身于这个冷门商业领域,用拉伯格的话来说,他被核聚变可能所拥有的改变世界的能力所吸引。

与制造原子弹的原理核裂变不同,当两个轻原子融合在一起形成一个较重的原子时,就会发生聚变,并在此过程中产生能量。太阳等恒星便是通过这种方式释放出巨大的能量。

核聚变的优势在于,不会排放对环境有害的气体,也不会产生核废料,因此不会出现核电站熔毁那样的事故。核聚变所需的直接燃料(氘和氚)也都极易获取。两者都可以采用电解水的方式获取,成本优势显著。

目前,通用聚变公司希望将核聚变用于发电领域,为当前10多亿依旧无法接触到电力资源的人提供电力,并帮助企业在不产生有害排放的情况下运转。简单而言,核聚变发电是一种利用原子核聚变反应产生热能,然后利用热能发电的技术,被视为“21世纪正在研究的重要技术”。

通用聚变公司首席执行官穆瑞(Christofer Mowry)曾表示:“对能源领域来说,没有什么比核聚变更具有变革性了。”

“通用聚变”公司的研究人员在进行试验

10万亿美元商机

安全、零污染的未来能源,不难理解贝佐斯等大佬为何都愿意砸重金一探这个领域的商业化前景。截至目前,尽管还没有人能将核聚变商业化,但却都想在这场竞赛中占据先机。

英国原子能管理局和英国First Light Fusion公司去年就已开始合作,致力于一个将聚变反应转化为热能从而实现清洁能源生产的项目。英国商业、能源和工业战略部将为该国核聚变项目提供总计8600万英镑的资金支持。前述公司计划在2019年中期展示聚变反应,并在2024年实现能量增益,即聚变反应产生的能量超过维持聚变反应所需的能量。

加拿大政府则计划在2023年前,对核聚变领域投资4930万加元。

穆瑞表示:“投资者会喜欢这一事物,它有助于应对气候变化。投资者将不会错过这个孕育着10万亿美元的潜在商机。”

对于核聚变商业化的前景,穆瑞表示,公司并没有具体的时间表。“我们已经建立了所有组件,准备以此创建一个反应堆,但现在需要开发一个原型,这得耗时5年左右。”穆瑞说道。

根据国际原子能机构的保守估计,核聚变领域至少能吸引到5亿美元的研发投资,而相关基建还将吸引到额外的4.5亿美元投资。

目前,将核聚变商业化推进得最快的是世界军工业巨头之一洛克希德马丁公司。2010年,该公司便开始推出核聚变反应堆计划:洛克希德马丁核聚变反应堆。2014年,该公司宣布计划利用10年时间将这一核聚变反应堆安装在大型卡车上,产生的电力足以为8万人居住的城镇维系日常生活。该项目负责人麦克吉尔(Tom McGuire)当时表示,这一项目有助于开发新能源,缓解全球日益激烈的能源冲突。

其实,早在上世纪五十年代初,人类就实现了聚变核反应,即氢弹的爆炸。它是依靠原子弹爆炸时形成的高温高压,形成聚变反应,释放巨大的能量,但也带来了极大的破坏力。毕竟氢弹瞬间的猛烈爆炸是目前人类无法控制的。因此,有分析认为,要把聚变时释放出的巨大能量用于社会生产和人类生活,关键在于对聚变核的巨大反应加以控制。

责编:盛媛

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