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拜登组建反垄断“梦之队”,行业巨头的2022年不会好过

第一财经 2022-01-16 19:36:38

作者:高雅    责编:戚德志

拜登政府正鼓励美国监管机构在反垄断或者审查阻碍竞争的行为时采取更为坚定的立场。

进入2022年,美国总统拜登在他的反垄断议程上恐怕不会手软。

随着美国通货膨胀率达到40年的新高,最近几周,拜登陆续敦促美国农业部调查大型肉类包装商,指责其提高价格,并少付农民工资;由于汽油价格飙升,他公开鼓励联邦贸易委员会(FTC)对大型石油公司进行调查;拜登还敦促联邦海事委员会调查处于供应链核心的大型航运公司的价格垄断行为。

换言之,拜登政府将高涨的价格部分归咎于市场缺乏企业竞争,这进一步推高了该政府2022年对反垄断工作的重视。

富而德律师事务所全球并购业务联席主管安伟斌(Robert Ashworth)在接受第一财经记者采访时表示,拜登政府正鼓励美国监管机构在反垄断或者审查阻碍竞争的行为时采取更为坚定的立场。“这可能是一家企业本身产生阻碍竞争的行为,也可能是企业想要进行并购,这可能是针对科技企业,也可能是一家面向消费者的公司。总而言之,拜登政府确实是在鼓励监管机构采取更强硬的措施。2022年,美国将出现反垄断主题进一步强化的现象。”他说。

拜登的反垄断梦之队

2021年,拜登组建起美国近几十年来最强势的反垄断团队。

拜登先后任命莉娜·汗(Lina Khan)担任联邦贸易委员会主席,让蒂姆·吴(Tim Wu)成为白宫技术和竞争政策特别助理,提名坎特(Jonathan Kanter)领导司法部反垄断部门。这三人长期以来都对科技巨头持批评态度。

这或许标志着拜登政府下反垄断理念的转变。在过去的40年里,美国联邦反垄断机构将其目标视为“促进消费者福利”。但莉娜·汗等人则提倡,反垄断政策应该作为实现社会政策目标的一种更普遍的工具,以便减少失业、提高工资、减少贫富差距或以其他方式促进公平。据美媒报道,联邦贸易委员会和司法部各获得了5亿美元的新资金,以招募更多执法反垄断的工作人员。

在此背景下,美国联邦贸易委员会正在扩大其权力。比如该委员会撤销了其2015年发布的一项反垄断政策声明,因为该声明限制了其阻止不公平竞争的能力。该机构还在考虑一项针对数字平台的规则,遏制算法歧视和“商业监视”。

拜登政府称,他们越来越担心科技以及制药、农业、医疗保健和金融等行业的权力集中会伤害消费者和工人,并阻碍经济增长。为此,去年初,拜登发布一项行政命令,其中包含72项举措,旨在促进各行业竞争。比如,拜登指示联邦监管机构考虑对医院、医疗保险、肉类加工和科技领域的企业并购采取更强硬的态度,这可能包括重新审视过去批准的合并案。

在莉娜·汗领导的联邦贸易委员会的推动下,一系列反垄断议程迅速铺开。按照拜登政府的设想,该委员会试图推翻一些奥巴马政府时期批准的并购案。Facebook公司在2012年和2014年相继收购了照片墙(Instagram)和聊天软件WhatsApp公司,2021年中,莉娜·汗两次对此提出反垄断指控。

拜登的反垄断团队的“触手”已经伸向各行各业。2021年11月底,该委员会还命令沃尔玛、亚马逊和克罗格等的九家大型零售商交出详细信息,以帮助找出“损害美国经济竞争”的供应链瓶颈的根源。美国农业部已经投入5亿美元,帮助肉类包装行业的中小型企业或新进入者挑战行业巨头。联邦海事委员会也对少数企业航运联盟进行了调查。根据货运追踪公司Freightos的数据,这些联盟有效地控制了世界各大洋的货物流动,并在疫情期间将价格提高了9倍之多。

安伟斌对第一财经记者称:“可能某些原来认为是比较敏感的,或者原来不会被大家关注到的一些领域,现在也会受到相关的反垄断机构关注。比如,一个交易会不会影响到整个就业市场,会不会影响到个人数据的安全,这些东西都会受到监管者更多的关注。所以,监管机构关注的领域可能已经不仅仅是涉及竞争这一个层面的问题了,他们的关注面会更加广泛。”

据白宫官员表示,他们对2021年的反垄断事业感到满意。他们说,迄今为止,拜登的反垄断团队成功阻止了美国大型铁路公司堪萨斯城南方公司与加拿大国家铁路公司的合并,也叫停了两家大型保险公司怡安和韦莱韬悦(Willis Towers Watson)的并购,避免了消费者成本上升的情况。

反垄断执法在2022年不会松懈

不过,拜登的反垄断团队的行为已经引起了商业界的不满。

在拜登签署行政命令,指示联邦贸易委员会加强对一些行业的垄断监管时,美国商会就指责拜登干扰了该委员会的公正性。2021年11月,由于联邦贸易委员会写信给数百名企业主,警告他们不要使用虚假广告和误导性代言,美国商会威胁要起诉该委员会的这一举动。去年12月,美国商会负责国际监管事务和反垄断的高级副总裁海瑟(Sean Heather)透露,美国联邦贸易委员会正在与欧洲的监管机构进行合作,以推翻可能的并购交易。他说,美国、欧盟和英国的监管机构正在使用一种“分而治之”的策略来起诉自己管辖范围以外的案件。

今年年初,美国商会首席执行官克拉克(Suzanne Clark)在发言中说:“联邦贸易委员会对兼并和收购采取了太激进的立场,导致中小企业担心如果它们选择出售,却没有退出战略。”

但是,拜登政府的反垄断决心可能并不会因此退缩。美国反垄断律师威廉姆斯(Valarie Williams)认为:“无论是否有正式的新立法,这都不会影响司法部和联邦贸易委员会基于现有法律的反垄断执法。在多年的不作为和轻松批准的并购交易后,钟摆肯定已经摆动了(指情况要发生转变)。”

调查机构The Markup总裁西德(Nabiha Syed)表示,越来越多的高管和投资者开始向反垄断律师事务所求助,以评估立法和政治环境及其对大科技公司积极并购战略的影响。

富而德律师事务所刚刚发布的2021年第四季度《并购市场观点透视》指出,董事会和交易商应该预计到,反垄断机构更有可能启动深入的调查,鉴于审查的问题范围,这些调查将需要更长的时间来完成。由于美国反垄断机构收到的合并申请数量创下新高,并且面临着内部人员和其他资源的限制,因此延长审查时间的风险就更大了。公司在计算整个交易时间表时,应考虑到更长的反垄断审查期,并准备迅速解决那些不属于传统反垄断损害理论的问题。

安伟斌提醒说:“对于并购交易的参与者来说,他们必须要做更为全面的前瞻性的预测,了解交易的产生对市场会有什么样的影响。首先,审查的时间会比以前要更长,申报的材料也比以前更加复杂,涉及的机构也比较多。在此过程中,各方要知道如何利用这一段时间,比如如何融资,如何在不影响业务运转的同时,具有前瞻性地预测并购交易的可能。一旦监管有突击性的检查,你要保证你提交的材料是非常诚实和透明的。这是未来并购会涉及的反垄断的主要趋势和风险。”

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