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AI画画竟然值10亿美元!又诞生了一家新的独角兽?

第一财经 2022-09-14 17:51:50

作者:王煜全    责编:蔡嘉诚

有可能出现第一家AI绘画的独角兽,开辟一个全新的人工智能赛道。

9月7号来自福布斯的消息,一家做人工智能绘画的公司Stability AI正在谈判新的一轮融资,冲击10亿美元的估值。

从投资角度来看,10亿美元是一个分水岭,过了这条线就称得上"独角兽了。2017年全球只有200多家独角兽;到了2022年2月,全球独角兽公司超过了1000家。这些稀缺性极强、又有自己技术壁垒的科技企业,成了资本追捧的对象。

如果这次谈判不出意外,将出现第一家AI绘画的独角兽,开辟一个全新的人工智能赛道。

最早引领这一波AI绘画的DALL-E,来源于OpenAI;和用在杂志上画插图的Midjourney;还有谷歌发布的绘画平台Imagen,现在还没有向公众开放;而这个Stability AI创建了绘画平台Stable Diffusion,已经有相当规模的用户群体了。

创始人兼CEO莫斯塔克(Emad Mostaque)今年只有39岁,来自孟加拉国,在英国长大。他在2005年获得牛津大学数学和计算机科学硕士学位,毕业后在英国一家对冲基金公司工作了13年。

一个计算机背景的投资人,更善于捕捉IT技术的市场机会,这几年看到人工智能浪潮的爆发,难免会心动。莫斯塔克2019年创业,做了一家身份认证的SaaS公司,这次创业并不顺利,2020年底卷土重来,创立了这家Stability AI。

如果要说这几家AI绘画平台有什么不同点,从我同事的使用体验来看,主要是可发挥的自由度。Midjourney虽然可以实现很丰富的绘画,满足杂志封面、插图的基本需求,但Stable Diffusion可以设置调节的参数更多一些,能够实现细节和色彩更丰富的图像,具有更高的多样性。

这是因为在数据限制方面,Stable Diffusion更加开放一些,一方面把很多底层代码都开源了,这就使得有一定编程能力的开发者可以绕开限制,实现别的平台难以实现的功能;另一方面监管程度更低,比如在别的平台上被禁止的名人和敏感图像,在这里也可以使用。所以Stable Diffusion也是争议最大的AI绘画平台。

关于AI底层工具要不要开源,这是一个意见分歧很大的话题。OpenAI被微软以10亿美元收购的时候,马斯克还表达了不满,认为它背离了当初联合创立OpenAI"自由开放"的初衷,很多以前的开源工具现在都变成收费了,成为了一家以商业盈利为目标的企业。

而这次Stable Diffusion更像是回到了OpenAI的初衷,开发者可以完全免费下载AI绘画的底层代码,来训练自己的模型。不过当然不是纯做公益了,不然公司怎么赚钱呢?用户在使用AI绘画服务的时候还是要按需付费,比如10欧元买1000个虚拟币,生成一张高清的大图平均需要5至10个虚拟币。

不光是技术开源有争议,商业模式也没有达成统一的共识。刚才提到Stable Diffusion赚钱是靠按需付费,而Midjourney直接采用了订阅制。由于在早期阶段,这两家公司都还没有盈利。类似当年的互联网泡沫期,在科技前景还不够清晰的时候,先让业务跑起来,用户量先做上来,商业模式可以后面再慢慢摸索。

既然技术的争议很大、商业模式也不清晰,这家初创企业到底值不值10亿美元呢?

根据福布斯的介绍,在初步谈判的时候,科技创投基金Coatue把Stability AI的估值定为5亿美元,后来另一家VC光速创投(Lightspeed)进来了,直接把估值抬高到了10亿。

之所以直接翻一倍,据说是因为CEO莫斯塔克讲了一个让人心动的未来故事。他的理想是做成一个AI开源的平台,未来的AI应用绝不仅仅只有文字转图片,包括AI音频和视频、AI动画制作工具等等都会陆续推出,所以潜力很大。

市场也对这项技术表示肯定,有不少商业机构、大企业都来购买这个AI绘画技术,Stability AI的CEO很自信地向投资人承诺,公司很快就可以实现盈利了。

从我们的观察来看,AI绘画还真有可能实现大规模的商业应用。前不久我们就分享过在《大西洋月刊》用AI绘画代替外部采购的例子,虽然有很多画师表达了对自己职业被代替的不满,但这是一定会发生的趋势。

因为AI作品不但成本低,效果更丰富,而且随心所欲,想怎么画就怎么画,为什么还要用传统的人力外包呢?要知道,越资深的画师价格越贵,耗费的时间还长,如果甲方不满意还要反复折腾设计师,进一步降低了效率。

传统媒体的插画业务是已经具有一定规模的现有市场,AI绘画切入这个市场、取代传统插画师的优势很大,所以这个市场可以成为AI绘画企业的第一个低垂的果实,为企业带来实际的收入利润,支持企业的进一步探索。

而且这些初步的应用也打开了更大的想象空间,Stability AI就提到自己已经在研发用AI做短视频和动画片了,这就可以理解为什么连商业模式都还不够清晰的企业会估值攀升了。

不过要注意一点,未来AI绘画一定会成为人人都可以使用的基本工具,那么今天这些AI绘画公司就不能持续赚大钱,能不能维持这么高的估值还有待观察。在它真正成为免费使用的基本工具之前,能不能推出全新的应用,有更多新奇的玩法,从而建立更高的壁垒,对这些AI初创公司是个很大的考验。如果只是AI绘画的简单应用,最大的可能是被某个大云平台收购掉,然后做为基本功能低价甚至免费提供给自己的用户。

不过无论如何,AI绘画的兴起和在商业化上的探索,都在说明这一轮以人工智能为代表的数字科技进入了展开期,会在各行各业创造丰富多彩的应用。而这些应用的推动者,会是像Stability AI的CEO莫斯塔克这样的早期使用者,也就是像我们每个人一样的普通人,只不过更早拥抱新科技,找到了正确的使用方法而已。所以,这一轮科技产业的机会是属于我们每一个热爱科技的普通人的。

(作者为海银资本创始合伙人)

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