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微软史上第二大收购,197亿美元收购Nuance!

2021-06-10 10:36:00

作者:王煜全    责编:徐悦琳

提到AI智能语音,我们最熟知的就是科大讯飞、云知声、思必驰,这个赛道的竞争非常激烈。今年2月云知声终止了科创板上市,他们在招股书关于市占率的描述被科大讯飞质疑,说关于“语音病历市场市占率70%”的表述“严重失实”。

提到AI智能语音,我们最熟知的就是科大讯飞、云知声、思必驰,这个赛道的竞争非常激烈。今年2月云知声终止了科创板上市,他们在招股书关于市占率的描述被科大讯飞质疑,说关于“语音病历市场市占率70%”的表述“严重失实”。

在美国有一家AI语音科技公司,它的语音病历市场市占率还真的实打实占到了70%多,它就是智能语音的“鼻祖”Nuance,它还是谷歌、亚马逊等巨头进入AI语音识别的启蒙“教父”。

在一份报告《全球语音助手应用程序市场研究报告 2021-2027》就显示,排名前五的公司是:Nuance、亚马逊、谷歌、微软和苹果。把Nuance跟另外四个科技巨头放一块,你就清楚这家公司的份量了。

6月5日的消息,微软197亿美元收购人工智能公司Nuance的交易已获美国反垄断部门批准。在此前的4月12日,微软宣布收购智能语音识别公司Nuance,每股收购价为56美元。

Nuance是微软第二大收购案,仅次于2016年微软以270亿美元收购LinkedIn。

如果你不熟悉Nuance,但你一定熟悉Siri,Siri里的语音识别用的就是Nuance的技术。Nuance在2013年就确认其技术是“苹果语音识别的基础供应商”,不过并不处理Siri的人工智能层任务,只处理语音识别。2016年开始,苹果开始设立自己的语音技术研发团队,来减轻对Nuance的依赖。

Nuance这家公司很传奇,最初是一家1992年成立的叫Visioneer的公司,在1999年收购了ScanSoft,然后改名叫ScanSoft,然后这家ScanSoft在2005年收购了Nuance,又改名叫了Nuance。

其实不光名字是用的人家的,技术也是。Visioneer是做文件扫描软件和文件管理软件的,收购了做OCR,也就是文字识别的ScanSoft,进入到文字识别领域,然后又收购了做语音识别的Nuance,干脆把主业做成了语音识别。

ScanSoft的OCR技术的来源是Kurzweil Computer Products公司,这家公司是《奇点临近》的作者Ray Kurzweil创立的。

而Nuance的语音识别技术的出处,则是大名鼎鼎的SRI,是一家非盈利机构,专注做斯坦福大学的技术商业化。

2005年之后,Nuance虽然没再改名,但依然延续着疯狂并购的作风,迄今16年的时间,已经进行了50多项并购。这些并购保证了Nuance在语音识别和语音合成领域的全面领先。

虽然有强大的技术实力,但Nuance近几年的业务收入却在持续下降,从2018年的20亿美金,到19年的18亿美金,再到20年的不到15亿美金,21年前两季度收入也只有不到7亿美金,不到20年收入的一半。

不过随着云计算的兴起,Nuance提出了从技术授权向SaaS转型的新战略,受到了市场的认可,股价也从20年初的17美元翻了三倍,达到了今天的54美元,公司市值达到了157亿美元。

微软的这次收购是Nuance股价快速上涨之后的溢价收购,看似吃了亏,但其实对微软、对产业都有深远的影响。

对微软,自然语言互动已经成为了兵家必争之地,而且未来的市场潜力巨大。

2018年,谷歌的智能语音系统Duplex当众打电话给理发店预定,成功骗过了理发店工作人员,虽然按公认的定义,还不能被称为通过了图灵测试,但确实让我们看到自然语言互动的时代已经到来。

在这个领域深耕多年的微软自然不会放弃。凭着自身在语义理解与互动上的积累,再加上Nuance在语音识别和合成上的支持,微软正在积极部署,希望实现反超。

微软可以将Nuance的语音识别技术和其他人工智能技术结合到微软产品中,提升自身在语音软件领域的实力。目前,微软已经提供一些工具帮助开发者在应用中实现语音转录功能,并将语音识别功能整合到自家的app应用里面。

例如,2019年,微软和Nuance就合作开发了医疗机构里的临床智能技术,实现临床文档的自动记录。在传统的诊室里,医生坐在电脑旁尽职尽责地做着笔记,而病人则滔滔不绝地说出一长串疾病,一位医生要同时负责多个病人,而很多病人的病情需要长期跟踪。

Nuance的技术能够自动化记录,帮助医生摆脱临床文档的负担,还能记录病人的所有信息,并结合AI数据分析给出诊断建议。根据Nuance的公开数据,77%的美国医院和85%的全球财富100强企业都在使用Nuance的技术。

此外,作为SaaS战略的基础,Nuance还将它们大部分的内部基础设施和托管产品迁移到了微软云Azure。

而对人工智能产业,则宣告着在单项技术逐渐成熟的时候,市场开拓需要更多技术的综合。语音需要与语义结合,内容需要与情绪结合,声音需要与实体机器人Sophia或者虚拟人的表情结合,通用的互动技术需要与具体的行业应用结合。

对于各个产业领域的人来说,已经到了必须积极引入人工智能尤其是智能语音语义互动的时候了。

因为客服的水平会决定企业的成败,而随着自然语言互动技术的成熟带来的客服成本大幅降低,大量原来用不起客服的企业也可以积极引入智能客服,甚至把智能客服打造成自己的竞争优势。智能客服正在变成各个产业的重要影响力量。

具体到外包呼叫中心或客服中心这个行业,今后大量的人工坐席必然会被人工智能代替。不过这并不会造成客服中心的消亡,反而会因为成本的迅速降低和服务水平,尤其是灵活性、适应性的大幅提升,而使客服中心的市场得到迅速的扩大。

(本文作者为海银资本创始合伙人,弗若斯特沙利文咨询公司中国区首席顾问)

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