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高端手机芯片变局前夜:苹果加快自研步伐、联发科三星步步紧逼

第一财经 2022-03-10 20:39:47

作者:李娜    责编:宁佳彦

尽管资金投入巨大,目前芯片前端产业链却迎来了最激烈的变革期,芯片“拿来即用”的时代已经过去。

早期的手机市场上,高端手机用高通,中低端用联发科,“山寨机”用国产芯片一度成为行业不成文的规定,但随着市场格局的变化,固有的芯片格局也在被打破。尤其是在高端手机芯片市场,高通“一家独大”的局面正在发生改变。

苹果与华为在高端芯片研发上的不断加码给现有的手机厂商“打了个样”,新国产手机四强也纷纷“集结”芯片赛道,进一步深耕底层能力的野心逐渐显露。联发科则三次向高端芯片市场发起进攻,试图摆脱过往的“中低端标签”。

尽管资金投入巨大,目前芯片前端产业链却迎来了最激烈的变革期,芯片“拿来即用”的时代已经过去。

芯片公司与手机厂商“组团”进军高端市场

智能手机处理器芯片承载着争夺新一代移动终端话语权的重任,但受制于技术与市场等多重因素,目前全球能够参与竞争的仅剩下高通、三星、华为、联发科以及展锐,而在高端芯片市场上,手机厂商要想做旗舰机,几乎没有选择的余地。

究其原因,设计一款芯片,不谈标准,仅从算法到量产需要三年。要追赶行业中的顶级玩家,更是需要标准、算法基带芯片、射频芯片、物理层软件、协议栈软件、测试,细分等各个领域的全才。

“做芯片代价太高,尤其做手机SoC有非常多的模块,你怎么样把它打造成一个功耗低、成本有竞争力,然后又能跟业界去PK的产品,需要试错和不断迭代,这些都需要大量的时间和金钱。”国内头部芯片厂商的一位研发工程师表示,一个普通的芯片设计公司做SoC芯片,大概一个小项目就需要千万美元级别的投入。

最核心的底层芯片几乎没有差别,意味着手机厂商只能在其它方面寻找差异化创新,但无论是屏幕、内存还是摄像头再怎么变化,仅靠硬件的“内卷”已经无法调动消费者的购机欲望。

调研机构GfK认为,考虑到目前智能手机底层技术提升已经进入平台期,全球手机市场进入存量长周期替换阶段。英国手机消费群体的平均换机周期达到38个月,美国和中国的这一数据分别为41个月和30个月。当用户的换机周期达到27个月以上的时候,意味着消费者对于手机的消费更趋理性。

“手机市场看起来越来越缺乏新意了,要打破这种状态就必须要从底层技术做起,我们内部的叫关键技术解决关键问题。”3月10日,OPPO Find产品线总裁李杰先生对包括第一财经在内的记者表示,消费者对于手机需求的拓宽,意味着对手机性能和差异化功能特性也提出了更高的要求,而这些要求背后都需要芯片的底层支持。

三年前,OPPO开始改变在芯片领域的打法,除了加大自研芯片外,也开始在第三方的合作中投入更多的工程师。OPPO中国区总裁刘波曾在微博上透露,在与联发科的合作中,OPPO Find X5前后花了至少11个月时间,投入超过2000名工程师做性能调教。

“基于芯片的开放架构,我们和OPPO在游戏以及AI算法上实现了功能上的突破。”MediaTek无线通信事业部副总经理李彦辑对记者表示,手机厂商与芯片公司之间的合作不再只是硬件上的合作,而是基于生态以及行业趋势发展深度配合。

另一家手机厂商vivo也在2019年12月份正式对外发布了搭载Exynos 980的旗舰手机X30系列,将双模5G手机进度整整提前了三个月,这也是vivo首次介入芯片规格定义阶段。

对于与vivo的合作,三星电子S.LSI表示,(手机)继续创新变得越来越复杂,已经不能凭借一己之力完成,凭借着终端厂商对下游用户需求的超前理解,产品从芯片定义开始就产生了差异化的需求,而这也将成为终端厂商的核心竞争力之一。

苹果“造芯”越做越深

从自研芯片的挑战者来看,华为海思的麒麟芯片是国产手机厂商中最先“冒险”进入高端芯片的厂商。

华为旗下海思半导体于2004年成立,覆盖的业务范畴涵盖手机处理器芯片、基带芯片、基站芯片、服务器芯片等诸多品类。2014年的高端旗舰Mate7到2015年的全新旗舰P8则采用了华为自主研发麒麟芯片,这两款手机也将华为带入了高端手机的主流玩家行列。

记者从华为内部了解到,在芯片受阻的今天,两年前“紧急囤货”而留下的麒麟9000L仍然支撑着华为Mate系列的持续发售,延续其在高端市场的生命周期。

而除了华为外,同样在自研芯片上走得“坚决”的还有苹果。

虽然苹果芯片并不“外售”,但在华为麒麟受阻后,苹果或将凭借庞大的高端手机销量在芯片领域获得重要“话语权”。

有消息称,苹果目前已与台积电签订合同,后者将为2023年的iPhone系列生产定制的5G 调制解调器,而随着双方合作的深入,苹果有望在台积电的3纳米制程上获得更大的支持。

过去几年,苹果与芯片厂商高通、英特尔均有过手机芯片领域的合作,但在高通去年年底发布的消息中,到2023年,苹果从高通采购的基带芯片将下降至其需求量的20%。

高通的一位工程师对记者表示,先进制程工艺可以加速苹果自研芯片的迭代,同时促进下游终端的竞争力,更重要的是,下游市场的话语权能够让苹果在上游供应链环节获得更好的资源,在产品差异化和用户体验上做得更好。同时,自研芯片也能降低成本,在终端产品售价上,对其他手机厂商进行“降维打击”。

据CINNO Research统计,1月中国市场智能手机销量约3087万部,同比增长0.4%,环比增长38.6%,其中iPhone 13系列1月销量超230万台,连续四个月蝉联国内市场单机销量冠军。

换言之,手机厂商针对关键场景进行芯片自研,将会带来手机内部更强的运行协同,这也是向高端化发展过程中,其构建真正自身核心竞争力的关键所在。

随着OPPO、vivo以及小米加大对自研芯片的投入,联发科以及三星推进芯片研发、架构上的开放,高端芯片市场的格局也将在未来发生变化。哪一种路径或者组合将会更早接下被苹果带走的高端份额,也将在随后的发展中逐渐有答案。

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