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元宇宙,下一个无穷增长的引擎

2022-01-12 17:04:52

作者:湛庐文化    责编:张健

一些人认为元宇宙代表了人类的未来,一些人认为元宇宙是世外桃源,还有一些人觉得元宇宙可能是海市蜃楼。他幻想着在未来我们很多人将通过虚拟的数字身份进入一个交互性非常强的虚拟空间里,我们所有的工作、生活和娱乐都将在这个虚拟世界里面进行。

2021年被称为“元宇宙元年”。元宇宙可能是今年最火爆、最有争议的概念。一些人认为元宇宙代表了人类的未来,一些人认为元宇宙是世外桃源,还有一些人觉得元宇宙可能是海市蜃楼。

无论元宇宙代表了未来的趋势,还是智商税,我们在2021年确实看到了很多现象级的事件。比如 Facebook声称要在5年之内把自己从一家社交平台变成一个完全投入元宇宙的公司,甚至把名字都改成了“Meta”(元宇宙Metaverse的前缀),也就是元宇宙里的“元”。微软声称要推出企业级的元宇宙,而腾讯也在讲要做全真互联网,以及字节跳动甚至高价收购了 VR创业公司Pico。

各大企业平台实际上都投身到了元宇宙中,那么元宇宙到底是什么呢?

什么是元宇宙?

实际上,元宇宙并不是一个新词,早在1992年的时候,美国科幻作家尼尔·斯蒂芬森(Neal Stephenson)在他的科幻小说《雪崩》(Snow Crash)中,第一次提出了“元宇宙”(Metaverse)的概念。他幻想着在未来我们很多人将通过虚拟的数字身份进入一个交互性非常强的虚拟空间里,我们所有的工作、生活和娱乐都将在这个虚拟世界里面进行。

而我们今天探讨的“元宇宙”,指的就是用互联网与数字技术打造的一种沉浸感极强的虚拟世界,在这个世界中:人们能够通过虚拟的数字身份进行交互,并且可以进行创造、共享、共治,甚至产生一些经济活动。

我们把这样的虚拟世界就统称为“元宇宙”,元宇宙有三个非常重要的特征。

史无前例的沉浸感和参与感。

数字身份比真实身份更重要。

提供了一个开放的、可自由创造的经济系统。

大蚂蚁 BIGANT,元宇宙的底层技术

元宇宙之所以能够成为现实,离不开基础设施和底层技术。所以,我们今天在讲元宇宙的时候经常会提到一个概念,就是所谓的“大蚂蚁 BIGANT”(见下图)。

BIGANT这6个字母代表的就是元宇宙最重要的底层技术:

B(区块链技术):区块链技术使我们可以在元宇宙的虚拟世界里践行数字资产的确权。

I(交互技术 ):只有具备了像虚拟现实与增强现实这样的交互技术,才可以让我们产生沉浸感与参与感的体验。

G(电子游戏技术 ):游戏化使得我们的交互变得更为丰富。

A(人工智能技术 ):在元宇宙里,需要有大量的人工智能的支持,才能产生这些数字内容。

N(网络及运算):不同代际的网络技术给我们带来了不同的可能性,2G时代的主流应用是打电话,3G时代我们可以通过App(智能应用)做交互,4G时代我们可以发挥短视频的作用,而在5G时代,我们将实现高带宽与低时延,这样一来元宇宙的丰富体验就将变成现实。

T(物联网技术):物联网会把虚拟世界与真实世界结合和融通起来,产生所谓数字孪生,将现实世界映射到虚拟空间里。

正是因为有了这些形形色色的底层技术,才使得元宇宙的发展变成了可能。那么,元宇宙与现实之间究竟是什么关系呢?

元宇宙,对现实世界的补充及超越

历史学家罗伯特·贝拉(Robert Bellah)曾经说过:“没有人能够完全生活在日常和现实之中,人总要用各种方式,哪怕是暂时地离开现实。”

人类总是要通过各种方式去超越现实,所以元宇宙本身并不是用来替代现实的,也不是用来逃避现实的,而是用来超越现实的。

它并不是强调孤立虚拟的空间,而是强调怎么样和现实世界结合。所以,元宇宙可以看作对现实世界的补充或映射,更重要的是它可以作为对现实世界的超越。

在过去的10多年中,我们经常会提及一个概念,就是所谓的“互联网+”。因为互联网的出现,形形色色的传统行业都被互联网技术颠覆了——我们的衣食住行以及生活服务,不管是零售行业还是旅游出行,传媒行业还是通信领域,都从根本上发生了巨变。

同样地,在元宇宙时代,我们可以提出一个类似的概念——“元宇宙+”,因为元宇宙技术将再一次颠覆现有的所有行业。Facebook创始人马克·扎克伯格在谈到元宇宙的时候举过很多形象的例子,比如Facebook在2021年推出了一款叫 Horizon Workrooms 的新产品。

疫情的原因,很多人没有办法面对面开会,这款产品的作用就是:只要与会者戴上VR头镜,就能身临其境走到虚拟会议室里,大家可以像面对面开会一样进行交互。

扎克伯格举的另外一个例子是运动。比如,我们今天在健身房的跑步机上跑步,这个过程非常枯燥无聊,但是如果戴上VR 头镜,就可以马上让自己在海边或者外星球跑步,还可以和朋友进行社交,大家一起锻炼。

除此之外,元宇宙也给很多其他行业带来了改变的可能。就像备受疫情打击的旅游行业,如果通过元宇宙创造出一个数字孪生世界,我们只要戴上VR头镜就可以身临其境地去旅游了。甚至还可以体验“上帝视角”,比如像鸟一样从空中俯瞰故宫。

另外一个重要应用领域就是教育,今天的教育在讲可视化、场景化、互动性、个性化、社交化和游戏化,其实所有的这些特征通过元宇宙都可以做到。

未来,元宇宙代表着所有可能的想象力

最后我想强调的一点是,今天的元宇宙其实还是处于非常初级的阶段。从这个角度来讲,我们不必过于纠结元宇宙的定义是什么,就像我们当年谈互联网那样。

在 30 年前互联网刚刚流行时,互联网的外延无非就是电子邮件、搜索引擎、门户网站这样的东西,但是今天的互联网外延被大大扩大了,所有的衣食住行,生活服务都离不开互联网,它还和我们所有的智能设备连在一起。甚至在马斯克看来,路上跑的电动车都是长了轱辘的互联网终端。

今天的元宇宙还处于雏形,我们大多数人看到的元宇宙还是一个非常狭窄的可能性——只是所谓的虚拟现实与沉浸感强的游戏。但是未来,元宇宙会代表着所有可能的想象力。

(作者为易宝支付联合创始人、总裁余晨)

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