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他设计的AI玩具屡获大奖,少儿编程市场规模350亿元

第一财经 2019-05-06 20:38:19

全球24个国家已经在基础教育中设立编程课程大纲,美国基础教育阶段约有67.5%的孩子已接受在线编程教育,但中国仅为0.96%

“百变小强”参加国际亲子设计展,与孩子们互动

说起编程,总让人想起复杂细致的电路板和形同天书的代码。枯燥、复杂,是大众对编程的通常印象。但编程教育产品设计师李溪,却要剥离那些枯燥和艰深,让低龄儿童也能组装起智能机器人,快速玩转编程。

五一期间,深圳南山博物馆的国际亲子设计展上,一个名叫“百变小强”的可编程智能机器人被蜂拥而至的人群簇拥着。

额角贴着一块纱布的小男孩,花半个多小时组装好一个六只脚的小机器人,正玩得投入,完全忘了自己的伤。一对双胞胎男孩跟爸爸一起,研究怎么用小机器人来一场足球比赛。穿着纱裙的女孩们也流连在展台前,看小机器人走平衡木,争着用语音命令它从绳索上攀爬而行。机器人每一个憨态可掬的动作和反应,都引得四周一阵欢笑。

据策展机构Lil Friends透露,参加国际亲子设计展的21位设计师中,很多都是红点奖、IF设计奖或美国IDEA金奖的得主,当中19位设计师是奶爸身份。这场献给孩子们的展览,像是一个可触可感的迷你游乐园,而“百变小强”无疑是其中最具互动性的明星。

“百变小强”的设计者、美科科技创始人李溪已经不是第一次把自己的作品带到展览现场。这款机器人首次亮相北京设计周时,就在人头攒动的现场吸引了最多关注。

看起来,这是个简单又可爱的机器人,孩子们只需半小时就能完成搭建。它简单的外形下,隐藏着无数技能,能听懂人的指令,认识自己该走的路线,看到不同的色彩能发出不同旋律。能以六只脚攀越崎岖不平的道路,能在桌上玩足球、玩射击、投篮,或是“长”出两只长手臂,在一根绳索上爬行或舞蹈。

从诞生之日起,“百变小强”就拿奖拿到手软。从美国国家育儿产品大奖和CES儿童互动玩乐产品大奖,再到今年3月底公布的2019年德国红点奖,这个色彩明快的小机器人已经收获了一堆极具含金量的国际奖项。

“它给人们的生活带来了一点调剂。”设计师李溪说,这款AI玩具能让不同年龄的男女老幼找到不同的玩法。玩编程变得十分简单,就像玩拼搭类积木一样,百变而有趣。

为积木玩具赋予灵魂

走进美科科技位于北京海淀区的公司,最醒目的就是门口陈列架上密密麻麻的奖杯和证书。这家专注创客教育的明星企业,成立不过五年,已获得诸多国际大奖。

“我进这个行业有点误打误撞,成了奶爸之后就变得理直气壮了。”从清华大学美术学院硕士毕业的李溪说,当初他一点不懂编程,却加入美科科技团队,担任设计合伙创始人。美科科技2014年创立时,提出“人人都是发明家”的口号,他就是那个先行者。

美科科技是一个纯粹的清华系创业团队。CEO王镇山、设计合伙人李溪及技术合伙人陈昊都来自清华,他们给投资人的印象是“踏实、低调、痴迷技术”,目前已获好未来、高通资本、红杉资本投资。

在“百变小强”之前,美科科技最早的产品叫做Microduino,2015年就被美国《时代周刊》评为“2015年最值得推荐的五个教育智能硬件”,并当选为Maker Faire“2015年最值得推荐的5个新品之一”。一年后产品升级为二代mCookie,获IDEA产品设计金奖。

mCookie是一组模块化套件,塑料外形极为简单,色彩明快而鲜艳。不同颜色的塑料外壳区分不同的功能,红色是核心模块,黄色是功能模块,蓝色是通信模块,绿色是拓展模块。不同的模块就像乐高积木一样,可以任意拼搭,实现数据计算、姿态感应与蓝牙通信。

对于喜欢拼搭类玩具的孩子而言,玩mCookie并没有壁垒,相当于乐高积木被赋予了灵魂,变成乐高机器人,能跑会飞,能发光,还能演奏音乐。因为mCookie,静止的积木块可以“动起来”,从工业时代一步跨进智能化时代。

“mCookie是模块化的,由电子元件拼接起来。这个特征在校内教育很有作用,电子元件的功能可以自由组合。但它并不适用于消费市场。”李溪说,mCookie是面向于校内的编程教育,让孩子们在科技课上动手操作。但在C端市场,孩子们很难独立研究出玩法。为何不设计一个不需要课堂教育、低年龄、低门槛的AI玩具?这就是“百变小强”诞生的初衷。

构思“百变小强”时,李溪只当作一个工作任务。酝酿过程中,妻子怀孕了。孩子在母亲的身体里一天天发育生长,机器人的雏形也在他的头脑里一天天成型——它应该是“又难又简单”的,自己未来的孩子可以轻松上手。

“放下成年人的傲慢,用孩子的视角看世界”,这是李溪做父亲后的感悟,也是他做编程教育产品设计的理念。

2016年,女儿出生。两年后,“百变小强”面世。“设计师喜欢把自己的作品当成自己的孩子,‘百变小强’和我家小妞儿差不多是同时孕育出来的,当时也没明确想过今后就会主攻教育玩具这个方向了,现在要用一个词的话,我想就是缘分吧。”李溪说。

“‘百变小强’保留了一定的模块化特点,我们赋予了它五种外形和应用的场景,可以在遥控车、飞翔的小鸟、六足小虫、长臂猿和人形机器人之间任意变化。在此基础上,你可以组合出各种有创意的形态。”设计师从一开始就明确,这是一款面向8岁以上人群的智能产品,依然兼容乐高类型的积木。

孩子们拿到“百变小强”,半个小时内就可以组装完成。设计师想的是,把搭建的过程尽量简化,“留更多的空间给孩子,让他们在使用过程中发挥自己的想法和创意。这是我更鼓励的玩法。”搭建简单,但后面怎么开拓各自的思维,创造不一样的玩法,却是一个开放式的答案。

“百变小强”第一次在北京设计周面世时,李溪在一旁默默观察与机器人互动的孩子们。

他印象最深刻的是一个小男孩,拿着一个塑料球,突发奇想地把“百变小强”放在里面,机器人就像盲目奔跑的小仓鼠一样,在球内不断转圈。男孩又把一支画笔绑在“百变小强”身上,机器人移动的过程中,一幅抽象画诞生了。

“放下成年人的傲慢,用孩子的视角看世界”,这是李溪做父亲后的感悟,也是他做编程教育产品设计的理念。当“百变小强”被孩子们意外开发出有创意的玩法时,他看到的是人工智能于下一代无限的可能性。

350亿元的少儿编程市场

2016年,美国政府耗资40亿美元发起“编程一小时”运动,号召全美小学生学习编程,让低龄儿童把编程当做日常的生活技能。从幼儿园到高中教育,美国有意识地配置计算机科学课程,增强学生的计算机思维能力。

去年,国务院印发《新一代人工智能发展规划》,明确指出人工智能成为国际竞争的新焦点,应在中小学阶段设置人工智能相关课程,逐步推广编程教育,建设人工智能学科,培养复合型人才,形成我国人工智能人才高地。

“在全世界,人工智能都是热门话题。怎么把人工智能、编程这些新知识带进传统课堂?我们发现,针对八九岁的孩子,不可能教他们算法,而是先要引起他们的兴趣,让他们知道人工智能可以实现什么,怎么应用。”李溪说,美科科技的目光聚焦于青少年的创客教育推广,他们未来所有的产品都会往AI的方向上靠拢,“就整个教育行业来说,人工智能是未来的潮流。”

在K12领域,少儿编程已被资本视为另一片蓝海。联讯证券研报显示,未来五年,少儿编程行业的市场规模最高可达350亿元。全球范围来看,24个国家已经在基础教育中设立编程课程大纲。据统计,美国K12阶段(基础教育阶段)约有67.5%的孩子已接受在线编程教育,但中国仅为0.96%。

美科科技所面对的市场空间,无疑是巨大的。他们希望建立的是一个连贯的教育理念,而不仅仅是做硬件。“以前的编程课,一上来就学习编程的语言,灌输一些枯燥无聊的知识,但学生学完以后,很长时间不知道该怎么应用。这是以前教育时常出现的问题。”李溪说,“百变小强”看似简单,但也可以很复杂,“懂代码的成年人,能很快利用他的知识,完成创意。”

美科科技拥有一个线下课程品牌麦堆公园,以故事和游戏为切入点来设计课程,用图形来讲解编程知识,让低龄儿童更容易接受,目前学员达到上百万人。

用产品和技术,把AI的门槛降低,是美科科技始终在实践的。“入门简单,精通难,这是我们设计产品的基本原则。”设计师说,人们原来认为,拼搭类积木是静态的,没有动作,“但我们让它动了起来。相当于把电子功能、语音控制、颜色识别的科技玩法加载进拼搭玩法中,让传统的玩具有丰富无穷的变化。”

美科科技拥有一个线下课程品牌麦堆公园,目前在北京、上海、深圳、美国洛杉矶和巴西圣保罗拥有五大研发服务中心。他们以两百多人的研发团队、耗费五年时间,研发出具有完全自主知识产权和国际技术专利的科技教育产品,以及针对3至18岁的青少儿编程教育体系。在全球100多所高校和5000多所中小学,麦堆公园服务的学员达到上百万。

“我们是以应用为起点,最大程度地激发孩子对编程的兴趣。”李溪说,麦堆公园以故事和游戏为切入点来设计课程,用图形来讲解编程知识,让低龄儿童更容易接受。

“你不需要了解很深的编程理论和知识,就能动手去做简单的东西。”设计师认为,这恰恰是针对青少年编程教育最重要的一点。就像“百变小强”的设计理念一样,孩子们以游戏的方式轻松进入编程领域,培养起逻辑思维,提升动手能力,真正迈进智能化时代。

(本文图片由美科科技提供)

责编:李刚

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